Froid extrême en Europe fin février 2018: les explications d'un météorologue

Au cours de la semaine dernière, le temps extrêmement froid a englouti le Royaume-Uni et la majeure partie de l'Europe du Nord. En même temps, les températures dans l'Extrême-Arctique ont été de 10 à 20 ° C au-dessus de la normale, bien qu'elles soient généralement inférieures au point de congélation.

La co-occurrence de ces deux extrêmes opposés n'est pas une coïncidence aléatoire. Un rembobinage rapide du climat révèle comment une perturbation inhabituelle sous les tropiques a envoyé des ondes de choc de milliers de kilomètres dans toutes les directions, causant des phénomènes météorologiques extrêmes - non seulement en Europe et dans l'Arctique, mais aussi dans l'hémisphère sud.

L'apparition de temps froid à travers le Royaume-Uni a été annoncée publiquement au moins deux semaines à l'avance. Au début du mois de février, les météorologues ont remarqué un événement météorologique à grande échelle se développant sur 30 km de haut dans la stratosphère arctique, dont les effets sur nos systèmes météorologiques moins élevés sont bien compris.

Les forts vents d'ouest, connus sous le nom de Vortex polaire, qui entourent normalement l'Arctique à cette altitude, commençaient à s'affaiblir et à changer de direction. L'air arctique extrêmement froid - habituellement piégé par cette barrière de 360° a pu se répandre à des latitudes plus basses, inondant la Sibérie.

Les météorologues se réfèrent à ce type d'événement comme un réchauffement stratosphérique soudain (Sudden Stratospheric Warming SSW) parce que l'air dans la stratosphère au-dessus du pôle nord semble se réchauffer rapidement. En fait, l'air froid ne s'échauffe pas lui-même autant qu'il se déplace vers le sud et qu'il est remplacé par l'air plus chaud venant du sud.

Les changements dans les directions du vent et les températures à 30 km au-dessus du sol sont passés inaperçus pour ceux qui sont sur le terrain, à la fois en Europe et dans l'Arctique. Mais sur une période de plusieurs semaines, l'influence de cet événement météorologique s'est déplacée graduellement vers le à travers la région inférieure de l'atmosphère, changeant finalement les modèles météorologiques près de la surface.

Un tel changement a été le développement de la haute pression à travers la Scandinavie, qui a généré des vents d'est à travers toute l'Europe du Nord, tirant de l'air froid de Sibérie directement au-dessus du Royaume-Uni. Au-dessus de l'océan Atlantique, la même zone de haute pression a entraîné des vents du sud permettant à l'air chaud de l'Atlantique de se déplacer vers le nord dans le bassin arctique. La recherche montre que ces changements météorologiques ont tendance à être assez persistants une fois qu'ils se produisent - d'où la durée inhabituelle de la vague de froid que nous connaissons, et la chaleur dans l'Arctique.

Mais qu'est-ce qui a causé l'événement de réchauffement de l'Arctique stratosphérique en premier lieu? Pour cela, nous devons regarder à des milliers de kilomètres de l'atmosphère au-dessus de l'océan Pacifique occidental tropical. À la fin du mois de janvier, une vaste zone d'orages, aussi vaste et forte que jamais enregistrée, perturbait l'atmosphère de cette région. L'effet de ces tempêtes était équivalent à la chute d'un gros rocher dans un étang - ils ont provoqué des vagues de haute et de basse pression alternées à se répandre dans l'atmosphère, en particulier dans l'hémisphère nord. Ce sont ces vagues qui se sont heurtées au vortex des vents autour du pôle Nord, ce qui a provoqué l'événement de réchauffement stratosphérique soudain au début de février.

La même zone d'orages à travers le Pacifique tropical a servi de lieu de naissance pour le Cyclone Gita, moins connu, qui a traversé le Pacifique Sud, causant des dégâts aux îles Tonga et aux Samoa et provoquant même des tempêtes inhabituelles à travers la Nouvelle-Zélande.

L'occurrence quasi simultanée de tous ces phénomènes météorologiques extrêmes est une illustration météorologique parfaite de l'effet papillon. Alors que nous parlons habituellement de la météo en termes locaux et régionaux, l'atmosphère est une étendue continue de fluide sur lensemble de la planète. Les perturbations dans une région sont susceptibles d'avoir des conséquences sur le temps dans d'autres parties du monde - et quand elles sont sévères, les ondes de choc peuvent être immenses.

Beaucoup ont lié la sévérité de ces événements avec le changement climatique. Mais, en particulier pour cet événement, il est important pour nous météorologues d'être prudents. L'occurrence de cet événement particulier de réchauffement stratosphérique n'est pas elle-même une conséquence du changement climatique, car un événement météorologique extrême en lui-même ne nous dit rien sur les tendances à long terme du climat de la Terre.

Ce qui est important est de regarder à quelle fréquence ces événements se produisent - et à quel point ils sont sévères quand ils le font. Cependant, la série d'événements qui conduisent au temps froid en Europe est complexe et n'a été bien comprise que depuis une vingtaine d'années. Sans quelques décennies de données supplémentaires, il est difficile de dire si le réchauffement stratosphérique ou les tempêtes tropicales intenses font partie d'un schéma qui ne correspond pas à ce que nous attendrions normalement - bien que des recherches limitées suggèrent déjà que les événements de réchauffement soudain deviennent plus fréquents.

Pour d'autres phénomènes météorologiques extrêmes, l'histoire est plus claire - les preuves suggèrent de plus en plus que les ouragans, les tempêtes et les feux de forêt deviennent à la fois plus fréquents et plus graves qu'ils ne l'étaient autrefois. Le temps dira si c'est la même histoire pour le réchauffement stratosphérique et les perturbations tropicales. Les preuves de ces températures extrêmes récentes aideront certainement les chercheurs à comprendre cette question. Mais si nous faisons ce que nous pouvons pour minimiser les impacts dommageables du changement climatique, nous n'aurons peut-être jamais besoin de le découvrir.

Source: the Conversation
par Peter Inness traduit par moi avec liens internes ajoutés.


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Mis à jour le 05/03/2018 pratclif.com